La Astronomía en la Antigua Cultura Maya

Muy pocos astrónomos antiguos tuvieron la imaginación que tenían los mayas. Sus cálculos astronómicos increíblemente precisos y sus matemáticas sofisticadas estaban impregnadas de religión y augurios, y sus sacerdotes discernían la voluntad de los dioses mayas detrás de las ocurrencias de los fenómenos naturales.

Tal vez más que incluso los astrónomos de Egipto o la India, las observaciones de los sacerdotes astrónomos mayas estaban totalmente dedicadas a la astrología y esto impregnaba todos los aspectos de la vida cotidiana.

La Astronomía de los Mayas

Los mayas y la astronomia
Los mayas y la astronomia

Para los pueblos antiguos, la astronomía era una parte integral de la vida, que predecía los interminables ciclos de la naturaleza, la vida, la muerte y el renacimiento que eran esenciales para los pueblos agrícolas y nómadas. No es de extrañar que los mayas observaran las estrellas para registrar las estaciones, junto con la mayoría de las grandes culturas del mundo, y desarrollaran un calendario propio, tratando de generar mediciones y tiempos cada vez más precisos.

La astronomía maya estaba ciertamente impregnada de esoterismo y ceremonia, pero esto no puede ocultar el alto grado de precisión de sus observaciones y la sofisticación matemática necesaria para diseñar su complejo sistema de calendarios que se ejecutan al mismo tiempo.

Cómo era la Astronomía Maya

Los mayas no tenían ningún instrumento complejo para registrar las posiciones de los objetos celestes, por lo que sus observaciones eran a simple vista. Es posible que usaran instrumentos rudimentarios, como barras cruzadas para trazar la posición, pero carecían de las esferas armilares o sextantes de otras civilizaciones.

Sin embargo, los mayas fueron excelentes constructores y muchos de sus templos y edificios están alineados para ayudar a los observadores a controlar su posición. Por ejemplo, muchos edificios apuntan hacia los equinoccios de verano, mientras que otros edificios tenían puertas y ventanas alineadas con la elevación más al norte o al sur de Venus, uno de los cuerpos celestes más importantes para la cultura maya. Tan precisas fueron sus observaciones que sus predicciones de la órbita de Venus se aejaban sólo dos horas en un ciclo de 584 días. Aprende más sobre la arquitectura maya.

La astronomía maya fue impulsada por la mitología única y rica de los mayas y su creencia en la estructura y el orden del universo, que percibieron como formado por ciclos superpuestos, interdependientes entre sí. Discernir estos ciclos fue la clave para la predicción y para entender el capricho de los dioses y espíritus. El tiempo era el factor más importante para los mayas, el aspecto más penetrante de su cultura.

Astronomia maya
Astronomia maya

La importancia de la Astronomía en la Sociedad Maya

En la cultura mesoamericana, la práctica de la astronomía era extremadamente importante. Para los mayas de Mesoamérica, esta ciencia antigua reflejaba el orden en el universo y el lugar de los dioses en él. Este orden refleja una armonía inherente presente en su visión teológica general del universo. Para los mayas, capturar la esencia del tiempo era de suma importancia. En su cosmología, el espacio y el tiempo estaban inevitablemente entrelazados, como lo evidencia su complejo sistema de calendario que combina los atributos espaciales del universo, como los animales y las plantas, con los movimientos temporales de los objetos astronómicos. Aunque los mayas nunca inventaron relojes de agua u otros dispositivos específicos para medir el tiempo, usaron el cielo como un método para medir el paso del tiempo.

Los mayas creían que los eventos celestiales eran indicativos de comunicación con los dioses. Objetos astronómicos específicos representaban ciertas deidades, cuyas vidas divinas fueron retratadas en los cambios diarios, mensuales y anuales en su apariencia. El aspecto religioso de la astronomía también fue llevado un paso más allá: a la astrología. El movimiento de las constelaciones y otros objetos a través del cielo representaba una conexión entre los eventos celestiales y los asuntos humanos. En otras palabras, se creía que la práctica de la astronomía, en forma de astrología, tenía influencia en todos los mayas.

Finalmente, probablemente uno de los beneficios más tangibles y prácticos de la astronomía fue en la agricultura. La aparición de ciertas constelaciones o planetas en el cielo anunciaba la temporada de siembra. Cuanto más entendían el cielo, más seguridad había de que la gente no moriría de hambre. Se puede argumentar sólo sobre esta base que la astronomía fue una práctica que promovió el éxito de la civilización maya.

El calendario maya

La más enigmática de todas las contribuciones mayas a la astronomía es su calendario, un complejo sistema de ciclos entrelazados que mantienen el tiempo incluso con más precisión que el nuestro. Este complejo sistema de calendario alimentó gran parte del romanticismo “new age” que rodeaba a los mayas. Los mayas usaron muchos calendarios diferentes, entrelazándolos y dando fechas extremadamente precisas. El sistema nos parece complejo, pero los astrónomos-sacerdotes de la civilización maya lo entendieron perfectamente.

Los dos calendarios principales eran un calendario ceremonial (El Tzolkin), un calendario de 260 días con 13 números y 20 días, y el calendario vago (El Haab), de 365 días. Este calendario tenía 18 meses de 20 días, con un mes de 5 días agregado al final del año. La razón por la que utilizaron 20 días durante un mes se basa principalmente en su sistema numérico vigesimal, que es un sistema de base veinte en lugar de nuestro sistema decimal de base diez. Hay evidencia de que los mayas entendieron que el año no era exactamente de 365 días, pero hicieron poco al respecto, probablemente porque eso no encajaba con su sistema base.

Caracteristicas cultura maya
Calendario maya

Estos calendarios se ejecutaban simultáneamente y se combinaban al describir la fecha por el número de tzolkin y el día del nombre, seguidos del número de haab y el día del nombre. Esta vinculación dio otra unidad para medir el tiempo, la rueda calendárica, un ciclo de 52 años en el que las fechas comenzaron a repetirse (de manera similar a como se repite nuestro calendario gregoriano cada 400 años, aunque hay otros ciclos repetitivos dentro de eso).

Los mayas también usaron un calendario a más largo plazo para asegurarse de que podían distinguir entre los diferentes ciclos. Este ‘calendario largo’ comenzó a partir del 13 de agosto de 3114 a.C., en términos gregorianos, y fue simplemente un recuento desde el día cero. Dividieron esto en segmentos, en lugar de tener un recuento directo, de 20, 60, 7200, 144 000 y 1 872 000 días. El último período, de 5125.25 años, se llama Gran Ciclo, y los mayas creían que el final de uno de estos grandes ciclos anunció el final de una era y una catástrofe. Aquí es donde surgen los diversos relatos de una profecía maya, porque 2012 será el final de uno de estos ciclos. Afortunadamente, no veremos nada más que unas pocas películas de Hollywood en ese momento.

Alineación de los edificios y templos mayas

Los arqueólogos han reconocido que muchos edificios y templos en las ciudades mayas tienen orientaciones astronómicas. Este es un campo en el que hay mucho trabajo en curso, particularmente por Anthony Aveni y sus colegas. Aveni afirma que “aunque la mayoría de las ciudades mesoamericanas exhiben una apariencia planificada, frecuentemente uno o más edificios en un sitio determinado parecen estar fuera de línea en relación con las estructuras vecinas … Una posibilidad es que los eventos astronómicos ocurridos en el horizonte o cerca del mismo podrían haber determinado la forma en que se enfrentarían”.

Un buen ejemplo de orientación astronómica es el llamado Edificio J en Monte Albán, que fue construido alrededor de 275 a.C. Este edificio fue construido en forma de flecha, y Aveni descubrió que cinco de las estrellas más brillantes del cielo se habían fijado en ese momento aproximadamente en el punto de la flecha. Además, una línea dibujada perpendicular a los escalones frontales del edificio habría apuntado directamente al lugar en el horizonte en el que se elevó la estrella brillante Capella. Por coincidencia, parece que la aparición de Capella en esta posición podría haber anunciado el paso del sol a través del cenit (el punto directamente sobre la cabeza), ya que en Monte Albán estos eventos son casi simultáneos. La evidencia de esto aparece en la presencia de un tubo cenital en el mismo sitio, que apunta directamente hacia arriba y efectivamente encuentra el paso del cenit del sol. Un ejemplo de un tubo cenital, este de la ciudad de Xochicalco.

Las ciudades mayas muestran signos de orientación astronómica en la construcción de edificios. Muchos de estos eran en realidad observatorios que tenían ventanas de observación especiales en las paredes. Cada ventana correspondía a un evento celestial, por ejemplo, el ascenso de la estrella Sirio o el escenario de las Pléyades. Los edificios se alinearon deliberadamente con estrellas brillantes como Capella y Sirius, o con Venus, o con la posición del tránsito del sol.

Astronomia cultura maya
Astronomia cultura maya

El hecho de que la construcción de las ciudades mayas dependiera de la astronomía es una prueba de la intensa relación que los mayas tenían con el cielo. El poder de los sacerdotes astrónomos era indicativo de la esencia de sus deberes: si alguien puede predecir las acciones de los objetos astronómicos que están vinculados a dioses, entonces en el marco de referencia maya esa persona está en comunicación con las deidades. Por lo tanto, la astronomía caracteriza muchas facetas de la vida maya, incluidos aspectos religiosos como conectar las acciones de los dioses con la vida de los humanos y aspectos prácticos como medir el tiempo y prepararse para la temporada de siembra. Sin embargo, principalmente la práctica maya de la astronomía era en realidad la astrología. El universo dinámico era visto como el hogar infinito de los dioses, y el trabajo de los hombres que estudiaron este universo aporta una perspectiva única a nuestra ciencia moderna de la astronomía.

Los Mayas y el Cielo

Los mayas creían que la Tierra era el centro de todas las cosas, fija e inamovible. Las estrellas, las lunas, el sol y los planetas eran dioses; sus movimientos eran vistos como yendo entre la Tierra, el inframundo y otros destinos celestiales. Estos dioses estaban muy involucrados en los asuntos humanos, por lo que sus movimientos fueron observados de cerca. Muchos eventos en la vida maya fueron planeados para coincidir con ciertos momentos celestiales. Por ejemplo, una guerra podría retrasarse hasta que los dioses estuvieran en su lugar, o un gobernante podría ascender al trono de una ciudad-estado maya sólo cuando un determinado planeta fuera visible en el cielo nocturno.

Los Mayas y el Sol

El sol era de suma importancia para los antiguos mayas. El dios del sol maya era Kinich Ahau. Era uno de los dioses más poderosos del panteón maya, considerado una faceta de Itzamna, uno de los dioses creadores mayas. Kinich Ahau brillaría en el cielo todo el día antes de transformarse en jaguar por la noche para pasar por Xibalba, el inframundo maya.

En el Popol Vuh, los héroes gemelos, Hunaphu y Xbalanque, se transformaron en un punto en el sol y la luna. Algunas dinastías mayas afirmaron ser descendientes del sol. Los mayas eran expertos en predecir fenómenos solares, como eclipses y equinoccios, y cuando el sol alcanzaba su ápice.

Los Mayas y la Luna

La luna era casi tan importante como el sol para los antiguos mayas.

Los astrónomos mayas analizaron y predijeron los movimientos de la luna con gran precisión. Al igual que con el sol y los planetas, las dinastías mayas a menudo decían ser descendientes de la luna. La mitología maya generalmente asocia la luna con una doncella, una anciana y / o un conejo. La diosa de la luna maya era Ix Chel, una poderosa diosa que luchaba con el sol y lo hacía descender al inframundo todas las noches. Aunque era una diosa temible, ella era la patrona del parto y la fertilidad. Ix Chup era otra diosa de la luna descrita en algunos de los códices; ella era joven y hermosa y puede haber sido Ix Chel en su juventud.

Los Mayas y Venus

Los mayas conocían los planetas del sistema solar y marcaban sus movimientos. El planeta más importante con diferencia para los mayas fue Venus, que asociaron con la guerra. Las batallas y las guerras se organizarían para que coincidieran con los movimientos de Venus, y los guerreros y líderes capturados también serían sacrificados de acuerdo con la posición de Venus en el cielo nocturno. Los mayas registraron minuciosamente los movimientos de Venus y determinaron que su año, relativo a la Tierra, no al sol, fue de 584 días, sorprendentemente cerca de los 583.92 días que la ciencia moderna ha determinado.

Gemelos mitologia maya
Gemelos mitologia maya

Los Mayas y las Estrellas

Al igual que los planetas, las estrellas se mueven a través de los cielos, pero a diferencia de los planetas, se mantienen en posición relativa entre sí. Para los mayas, las estrellas eran menos importantes para sus mitos que el sol, la luna, Venus y otros planetas. Sin embargo, las estrellas cambian estacionalmente y fueron utilizadas por los astrónomos mayas para predecir cuándo iban y venían las estaciones, lo que era útil para la planificación agrícola. Por ejemplo, el ascenso de las Pléyades en el cielo nocturno ocurre aproximadamente al mismo tiempo que las lluvias llegan a las regiones mayas de América Central y el sur de México. Las estrellas, por lo tanto, eran de uso más práctico que muchos otros aspectos de la astronomía maya.

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